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Le scorbut, infection du siècle 18, reviens dans les pays développés

Le scorbut fait son retour dans les pays développés. Plus qu’un problème sanitaire, il est avant tout révélateur d’une crise sociale. On vous explique tout.

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Si vous avez déjà entendu son nom, vous l’associez probablement à la marine, aux pirates, et de façon plus générale, à un temps révolu. Et pourtant, le scorbut fait progressivement son retour parmi les pays développés.

Cette maladie mortelle découlant d’une carence en vitamine C s’infiltre parmi aux États-Unis, cette nation qui jette pourtant à la poubelle un quart de sa nourriture chaque année, et dans d’autres coins du monde.

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Le scorbut, maladie des marins

Remarqué dès la Renaissance, le scorbut suit les premières expéditions maritimes autour du monde telle une ombre menaçante. Aussi surnommé « peste de mer », il sévit principalement chez les marins, privés de certains aliments durant plusieurs mois au cours de leurs longs voyages (les équipages de Vasco de Gama et de Magellan en feront les frais) ; mais il touche également certains milieux sur la terre ferme (prisons, hôpitaux, ateliers).

Entre la fin du XVIème siècle et le début du XVIIème, les médecins remarquent que la consommation d’agrumes – notamment de citrons et d’oranges – ainsi que de certaines herbes comme l’oseille, permet de protéger les voyageurs contre ce mal, sans toutefois encore savoir exactement pourquoi. Ces découvertes sont reprises dans le Traité du scorbut, publié en 1754 par le médecin écossais James Lind.

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Ce n’est que dans les années 1930 que la vitamine C est identifiée et isolée, et la maladie enfin reconnue comme une carence alimentaire.

Depuis, elle a connu un large recul, notamment grâce à des moyens de transports plus rapides, réduisant la durée des voyages, une meilleure éducation sanitaire, ainsi qu’un accès de plus en plus répandu aux fruits et légumes frais contenant de la vitamine C. Le scorbut semblait bel et bien avoir presque complètement disparu, du moins des des pays industrialisés.

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